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Le crépuscule nous rend-il stupides?

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La faible lumière permanente affecte le cerveau des rats

La lumière peut avoir un impact considérable sur la santé et l'humeur. «C'est bien de parler dans le noir», dit l'adage, mais dans une étude récente, les scientifiques suggèrent que le crépuscule permanent peut endommager le cerveau. Les chercheurs étudient l'influence que trop peu de lumière a sur le cerveau et la puissance cérébrale chez les rats diurnes. Les rongeurs ont été exposés à une faible lumière pendant des semaines, ce qui a réduit leur capacité à apprendre et à se souvenir. Les scientifiques soupçonnent désormais que cela peut également être le cas des personnes qui passent trop de temps dans des locaux et des bureaux mal éclairés.

Les chercheurs ont examiné le cerveau des rats de l'herbe du Nil, qui, comme les humains, sont actifs le jour et dorment la nuit. Les rongeurs ont été exposés à une faible lumière pendant quatre semaines. Pendant cette période, les rats ont perdu environ 30 pour cent de leur capacité dans l'hippocampe. Cette région du cerveau est responsable de l'apprentissage et de la mémoire. Les rats ont montré une performance significativement plus faible lors de la résolution d'une tâche spatiale déjà entraînée qu'avant l'influence du crépuscule. L'équipe de recherche dirigée par Joel Soler de la Michigan State University à East Lansing a récemment publié les résultats de leur étude dans la revue "Hippocampus".

Une photopolymérisation annule les changements

Un groupe témoin de rats a été exposé à une lumière vive. Ce groupe a réalisé des performances nettement supérieures sur la même tâche. Les animaux, qui étaient auparavant exposés à la mauvaise lumière, ont également complètement récupéré de leur capacité cérébrale réduite grâce à une photopolymérisation de quatre semaines et ont à nouveau pleinement performé.

Pourquoi les gens ne trouvent plus leur voiture

Il s'agit de la première étude du genre à montrer que les changements de lumière ambiante peuvent entraîner des changements structurels dans le cerveau. Si ces résultats sont confirmés chez l'homme, cela pourrait avoir des conséquences massives. En moyenne, les Américains passent 90% de leur temps à l'intérieur, selon l'Agence de protection de l'environnement. Le professeur de psychologie et chercheur de l'étude Antonio Nunez compare les résultats chez les rats avec le comportement des humains: "C'est similaire au fait qu'après un séjour de plusieurs heures dans un centre commercial ou un cinéma dans un parking très fréquenté, les gens ne peuvent pas retrouver le chemin de leur voiture."

La lumière tamisée crée la stupidité

Joel Soler, docteur en psychologie et auteur principal de l'étude, explique que la faible lumière entraîne une diminution d'un peptide dans le cerveau, ce qui aide à maintenir des connexions et des neurones sains dans l'hippocampe. «Parce que moins de connexions sont établies, cela conduit à une réduction des performances d'apprentissage et de mémoire, qui dépendent de l'hippocampe», explique Soler dans un communiqué de presse de l'université sur les résultats de l'étude. «En d'autres termes, une faible lumière crée de la stupidité», dit Soler.

Les résultats permettent de nouvelles approches

Les chercheurs ont découvert un emplacement possible dans le cerveau des rongeurs qui produit un peptide appelé orexine, qui est connu pour affecter une variété de fonctions cérébrales. Dans d'autres études, les scientifiques veulent clarifier si l'administration d'orexine chez des rats exposés à une faible lumière conduit à la récupération de leur cerveau.

De nouvelles thérapies pour les maladies neurologiques?

Le projet pourrait également toucher les personnes âgées et les personnes atteintes de glaucome, de dégénérescence rétinienne ou de troubles cognitifs. D'autres recherches permettront de déterminer si les administrations d'orexine sont adaptées pour améliorer les fonctions cognitives dans la population vieillissante et pour inverser les maladies neurologiques ou prévenir la progression. (v)

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