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Recherche: Le cannabis peut-il rajeunir nos cerveaux?

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Le cannabis renverse les processus de vieillissement dans le cerveau: des chercheurs de l'Université de Bonn remettent la mémoire des souris Methuselah dans leur jeunesse
Plus nous vieillissons, plus la capacité de se souvenir diminue. Au cours d'une étude, des chercheurs de l'Université de Bonn et de l'Université hébraïque d'Israël ont réussi à inverser les processus de vieillissement du cerveau chez la souris. Les animaux plus âgés pourraient être rétablis à l'état de souris de deux mois par un traitement prolongé à faible dose avec un agent de cannabis. Cela ouvre de nouvelles options pour le traitement de la démence, par exemple. Les résultats sont maintenant présentés dans la revue "Nature Medicine".

Notre cerveau vieillit comme n'importe quel autre organe. En conséquence, les performances cognitives diminuent avec l'âge. On le remarque, par exemple, par le fait qu'il devient plus difficile d'apprendre de nouvelles choses ou de faire attention à plusieurs choses en même temps. Ce processus est normal, mais peut également favoriser la démence. Les chercheurs recherchent depuis longtemps des moyens de ralentir ou même d'inverser ce processus.

Des scientifiques de l'Université de Bonn et de l'Université hébraïque de Jérusalem (Israël) ont maintenant réussi à le faire avec des souris. Ces animaux ont une durée de vie relativement courte dans la nature et présentent déjà de forts déficits cognitifs à l'âge de douze mois. Les chercheurs ont administré une petite quantité de THC, l'ingrédient actif de la plante de chanvre (cannabis), à des souris à l'âge de deux, douze ou 18 mois sur une période de quatre semaines.

Ils ont ensuite testé la capacité d'apprentissage et de mémoire des animaux - y compris, par exemple, la capacité de s'orienter et de reconnaître les autres. Les souris ayant reçu un seul placebo ont montré un apprentissage naturel lié à l'âge et une perte de mémoire. Les fonctions cognitives des animaux traités au cannabis, en revanche, étaient tout aussi bonnes que celles des animaux témoins âgés de deux mois. «Le traitement a complètement inversé la perte de performance des vieux animaux», a rapporté le professeur Dr. Andreas Zimmer de l'Institut de psychiatrie moléculaire de l'Université de Bonn, membre du Cluster of Excellence ImmunoSensation.

Des années de recherche minutieuse
Ce succès de traitement est le résultat d'années de recherches minutieuses. Premièrement, les scientifiques ont découvert que le cerveau vieillit beaucoup plus rapidement lorsque les souris n'ont pas de récepteur THC fonctionnel. Ces soi-disant récepteurs cannabinoïdes 1 (CB1) sont des protéines auxquelles les substances s'accrochent et déclenchent ainsi une chaîne de signal. CB1 est également la raison de l'effet enivrant du THC dans les produits à base de cannabis, tels que le haschich ou la marijuana, qui se fixent au récepteur. Le THC imite les effets des cannabinoïdes du corps, qui remplissent des fonctions importantes dans le cerveau. «Avec l'âge, la quantité de cannabinoïdes naturellement formés dans le cerveau diminue», explique le professeur Zimmer. "Si l'activité du système cannabinoïde diminue, alors nous constatons un vieillissement rapide du cerveau."

Pour savoir exactement ce que fait le traitement au THC pour les souris âgées, les chercheurs ont examiné le tissu cérébral et l'activité génique des souris traitées. Les résultats sont surprenants: la signature moléculaire ne correspond plus à celle des vieux animaux, mais est plutôt très similaire à celle des jeunes animaux. Le nombre de connexions entre les cellules nerveuses du cerveau a également augmenté à nouveau, ce qui est une condition préalable importante pour la capacité d'apprentissage. «Il semblait que le traitement au THC avait réinitialisé l'horloge moléculaire», explique Zimmer.

Prochaine étape: essai clinique humain
La dose de THC administrée a été choisie si faible qu'aucune intoxication n'a été exclue chez les souris. Les produits à base de cannabis sont déjà approuvés comme médicaments, par exemple pour le soulagement de la douleur. Dans l'étape suivante, les chercheurs souhaitent utiliser une étude clinique pour déterminer si le THC peut inverser les processus de vieillissement du cerveau chez l'homme et augmenter à nouveau les performances cognitives.

La ministre des Sciences de Rhénanie du Nord-Westphalie, Svenja Schulze, s'est déclarée enthousiasmée par l'étude: «Le financement de la recherche fondée sur la connaissance est irremplaçable, car c'est le terreau de toutes les questions en cours. C'est loin de la souris à l'humain, mais la perspective que le THC puisse être utilisé pour traiter la démence me rend extrêmement positive. »(Sb)

Publication: Une faible dose chronique de delta9-tétrahydrocannabinol (THC) restaure la fonction cognitive chez les souris âgées, Nature Medicine, DOI: 10.1038 / nm.4311

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